Mandag 7. januar 2019
HÆLSPENT: Gardister paraderer på Den røde plass i Moskva. Forholdet mellom Russland og USA har blitt ekstra anstrengt etter arrestasjonen av amerikaneren Paul Whelan. 8FOTO: MLADEN ANTONOV, AFP/NTB SCANPIX
• Spionanklaget amerikaner kan bli byttet mot fengslet russer i USA
Putin høyner i spionspill
FENGSLET: Paul Whelan ble pågrepet i Moskva i romjula. FOTO: PRIVAT, AP/NTB SCANPIX
BERYKTET: Lefortovo-fengselet, der både Paul Whelan og norske Frode Berg sitter fengslet. FOTO: ALEXEY SAZONOV, AFP/NTB SCANPIX
Maria Butina
HODEBRY: Russlands pågripelse av en amerikansk sikkerhetsekspert med brokete historie skaper trøbbel for USA.

RUSSLAND

Da amerikaneren Paul Whelan (48) ble arrestert i Moskva i romjula og anklaget for spionasje, kom spekulasjonene raskt: Ville russerne bruke Whelan i en mulig fange­utveksling for å få hentet hjem en av sine egne?

Arrestasjonen av Whelan skjedde bare to uker etter at russiske Maria Butina (30) sa seg skyldig i å ha forsøkt å infiltrere våpenlobbyen National Rifle Association (NRA) i USA.

Butinas mål var ifølge statsadvokat Erik Kennerson å etablere uoffisielle kommunikasjonslinjer til folk med innflytelse over amerikansk politikk, til fordel for russiske myndigheter.

I Russland kalles retts­saken en farse, mens Butina hylles som en helt. Det har vært ventet at russiske myndigheter vil gjøre mye for å få henne tilbake til hjemlandet.

Fakta

Paul Whelan:

• Født 1970 i Ottawa, Canada.

• Tidligere politi og marine­infanterist.

• Ble tatt for forsøk på tyveri og svindel under tjenesten i Irak.

• Har arbeidet som sikkerhetsansvarlig i private selskaper etter at han ble kastet ut av militæret.

• Reiste hyppig til Russland, der han 28. desember ble arrestert i Moskva og siktet for spionasje.

Samme fengsel som Berg

I går lot viseutenriksminister Sergej Rjabkov til å tone ned forventningene om en mulig utveksling. Rjabkov sa da til det statlige nyhetsbyrået RIA-Novosti at det var «umulig og feil» å vurdere noe slikt ennå, ettersom Whelan, ifølge Rjabkov, ennå ikke er formelt siktet.

Flere russiske medier har imidlertid rapportert at Whelan allerede er siktet for spionasje og at han risikerer opp mot 20 års fengsel. Han sitter nå i Lefortovo-fengselet i Moskva, der også den spionsiktede nordmannen Frode Berg sitter.

Familien til Whelan har avvist påstandene og sier den tidligere marineinfanteristen var i Moskva for å delta i bryllupet til en venn.

Dagen etter pågripelsen ble russiske Dmitrij Makarenko (72) arrestert på øya Saipan, som er underlagt USAs samvelde, og siktet for forsøk på ulovlig eksport av forsvarsmateriell og hvitvasking.

Motstridende historier

Russiske myndigheter hevder at Whelan gjennom flere år dyrket kontakt med hemmelige russiske kilder. Han ble arrestert på rommet sitt på Hotel Metropol, angivelig etter å ha mottatt en minnepinne med en liste over folk som jobber for et av Russlands hemmelige tjenester.

Whelan var ansatt som sikkerhets­ansvarlig i bildelselskapet BorgWarner da han ble pågrepet. Selskapet har en avdeling i Moskva, men avviser at Whelan var på jobbreise i byen.

Whelan skal ifølge Washington Post ha fortalt venner og familie at han hadde arbeidet tett med FBI-agenter og amerikansk ambassadepersonell.

Whelan har tidligere hevdet å ha jobbet som visesheriff og politibetjent, noe som har vist seg å være en overdrivelse. Han var deltidsansatt i politiet på 1990-tallet og arbeidet blant annet som parkeringsvakt.

Under tjenesten i Irak, der Whelan hadde administrative oppgaver, ble han tatt for å forsøke stjele 10.000 dollar og for svindel gjennom misbruk av en annen manns personnummer. Han ble dømt for dette i 2008.

Venner og tidligere kolleger forteller også at Whelan lenge hadde vist stor interesse for Russland og russisk kultur. Han var også aktiv på VKontakte, et russisk nettsamfunn som ligner på Facebook, der han ifølge New York Times hadde kontakt med folk med forbindelser til akademier drevet av den russiske marinen, forsvarsdepartementet eller luftfartsmyndighetene.

Whelan drev også en nett­side der han delte inntrykk og bilder fra sine turer i Russland, inkludert bilder av russiske venner som på det tidspunktet var aktive i det russiske militæret.

«Merkelig sak»

Tidligere etterretningstopper i USA sier at denne skjødes­løse atferden tyder på at Whelan neppe var kvalifisert til å være spion for USA.

– Som med all russisk propaganda, er 90 prosent av historien sann, og resten løgner, sier Dan Hoffman, CIAs tidligere byråsjef i Moskva, til Washington Post.

Saken kan bli en durabelig diplomatisk spagetti, ettersom det viser seg at den pågrepne har hele fire statsborgerskap – amerikansk, kanadisk, britisk og irsk.

I magasinet Slate skriver Joshua Keating at det er mulig Whelan drev med ting som «ikke var helt lovlige» på sine turer til Russland, og at han muligens «framstilte seg selv som en slags etterretningsressurs».

Uansett, mener Keating, vil Russland ganske sikkert forsøke å «dra maksimal politisk nytte av denne svært merkelige saken».

yohans@klassekampen.no

Fredag 18. oktober 2019
LIGGER BAK: Selv med en EU-avtale i boks, har Boris Johnson en lang vei å gå – 34 stemmer – til brexit. Han vil trolig sette hardt mot hardt, spår ekspert.
Torsdag 17. oktober 2019
ISLAMISTER: Tyrkia setter inn beryktede islamistgrupper fra Syria i krigen mot kurderne. Noen av gruppene har hatt bånd til al-Qa’ida.
Onsdag 16. oktober 2019
KRISE: Tyrkias offensiv i Nord-Syria har gjort det vanskeligere for USA å trekke ut soldatene sine. Samtidig rykker den syriske regjeringshæren inn i nye byer.
Tirsdag 15. oktober 2019
RESOLUTT: Tyrkia vil bekjempe YPG-militsen i Syria, selv om hele verden vender seg mot dem. Det sier Tyrkias ambassadør til Norge, Fazli Çorman.
Mandag 14. oktober 2019
SAMTALER: Etter nesten to uker med protester gikk urfolksbevegelsen Conaie lørdag med på å møte president Moreno. Like etter ble det innført portforbud i hovedstaden Quito.
Lørdag 12. oktober 2019
SOLIDARITET: Tyrkiske styrker rykker lenger inn i Syria. Natos generalsekretær Jens Stoltenberg sier han forventer at medlemslandene i alliansen fortsetter å støtte Tyrkia militært.
Fredag 11. oktober 2019
FLYKTER: Tobarnsmora Haifa Mohamed (34) er på flukt fra bombene. Hun er livredd for ungene sine, men sverger på at Tyrkia ikke skal ta fra henne hjem­landet.
Torsdag 10. oktober 2019
I GANG: I går varslet Tyrkia at invasjonen av Nord-Syria er iverksatt. Kurderne ba sivile komme til grensa for å forsvare området. – Norge må bruke maksimalt press mot Tyrkia, sier SVs Audun Lysbakken.
Onsdag 9. oktober 2019
ANSPENT: Donald Trump får motstand fra Pentagon etter å ha gitt grønt lys for en tyrkisk offensiv mot kurderne. – Vi forbereder oss på krig. Folk her frykter for sine liv, sier talsperson for kurderstyrker i Syria.
Tirsdag 8. oktober 2019
FRITT FRAM: Tyrkia får fritt leide av USA til å invadere Nord-Syria. – Vi sviktes igjen, sier utenrikspolitisk talsmann for de kurdiske selvstyremyndighetene.