Mandag 7. januar 2019
HÆLSPENT: Gardister paraderer på Den røde plass i Moskva. Forholdet mellom Russland og USA har blitt ekstra anstrengt etter arrestasjonen av amerikaneren Paul Whelan. 8FOTO: MLADEN ANTONOV, AFP/NTB SCANPIX
• Spionanklaget amerikaner kan bli byttet mot fengslet russer i USA
Putin høyner i spionspill
FENGSLET: Paul Whelan ble pågrepet i Moskva i romjula. FOTO: PRIVAT, AP/NTB SCANPIX
BERYKTET: Lefortovo-fengselet, der både Paul Whelan og norske Frode Berg sitter fengslet. FOTO: ALEXEY SAZONOV, AFP/NTB SCANPIX
Maria Butina
HODEBRY: Russlands pågripelse av en amerikansk sikkerhetsekspert med brokete historie skaper trøbbel for USA.

RUSSLAND

Da amerikaneren Paul Whelan (48) ble arrestert i Moskva i romjula og anklaget for spionasje, kom spekulasjonene raskt: Ville russerne bruke Whelan i en mulig fange­utveksling for å få hentet hjem en av sine egne?

Arrestasjonen av Whelan skjedde bare to uker etter at russiske Maria Butina (30) sa seg skyldig i å ha forsøkt å infiltrere våpenlobbyen National Rifle Association (NRA) i USA.

Butinas mål var ifølge statsadvokat Erik Kennerson å etablere uoffisielle kommunikasjonslinjer til folk med innflytelse over amerikansk politikk, til fordel for russiske myndigheter.

I Russland kalles retts­saken en farse, mens Butina hylles som en helt. Det har vært ventet at russiske myndigheter vil gjøre mye for å få henne tilbake til hjemlandet.

Fakta

Paul Whelan:

• Født 1970 i Ottawa, Canada.

• Tidligere politi og marine­infanterist.

• Ble tatt for forsøk på tyveri og svindel under tjenesten i Irak.

• Har arbeidet som sikkerhetsansvarlig i private selskaper etter at han ble kastet ut av militæret.

• Reiste hyppig til Russland, der han 28. desember ble arrestert i Moskva og siktet for spionasje.

Samme fengsel som Berg

I går lot viseutenriksminister Sergej Rjabkov til å tone ned forventningene om en mulig utveksling. Rjabkov sa da til det statlige nyhetsbyrået RIA-Novosti at det var «umulig og feil» å vurdere noe slikt ennå, ettersom Whelan, ifølge Rjabkov, ennå ikke er formelt siktet.

Flere russiske medier har imidlertid rapportert at Whelan allerede er siktet for spionasje og at han risikerer opp mot 20 års fengsel. Han sitter nå i Lefortovo-fengselet i Moskva, der også den spionsiktede nordmannen Frode Berg sitter.

Familien til Whelan har avvist påstandene og sier den tidligere marineinfanteristen var i Moskva for å delta i bryllupet til en venn.

Dagen etter pågripelsen ble russiske Dmitrij Makarenko (72) arrestert på øya Saipan, som er underlagt USAs samvelde, og siktet for forsøk på ulovlig eksport av forsvarsmateriell og hvitvasking.

Motstridende historier

Russiske myndigheter hevder at Whelan gjennom flere år dyrket kontakt med hemmelige russiske kilder. Han ble arrestert på rommet sitt på Hotel Metropol, angivelig etter å ha mottatt en minnepinne med en liste over folk som jobber for et av Russlands hemmelige tjenester.

Whelan var ansatt som sikkerhets­ansvarlig i bildelselskapet BorgWarner da han ble pågrepet. Selskapet har en avdeling i Moskva, men avviser at Whelan var på jobbreise i byen.

Whelan skal ifølge Washington Post ha fortalt venner og familie at han hadde arbeidet tett med FBI-agenter og amerikansk ambassadepersonell.

Whelan har tidligere hevdet å ha jobbet som visesheriff og politibetjent, noe som har vist seg å være en overdrivelse. Han var deltidsansatt i politiet på 1990-tallet og arbeidet blant annet som parkeringsvakt.

Under tjenesten i Irak, der Whelan hadde administrative oppgaver, ble han tatt for å forsøke stjele 10.000 dollar og for svindel gjennom misbruk av en annen manns personnummer. Han ble dømt for dette i 2008.

Venner og tidligere kolleger forteller også at Whelan lenge hadde vist stor interesse for Russland og russisk kultur. Han var også aktiv på VKontakte, et russisk nettsamfunn som ligner på Facebook, der han ifølge New York Times hadde kontakt med folk med forbindelser til akademier drevet av den russiske marinen, forsvarsdepartementet eller luftfartsmyndighetene.

Whelan drev også en nett­side der han delte inntrykk og bilder fra sine turer i Russland, inkludert bilder av russiske venner som på det tidspunktet var aktive i det russiske militæret.

«Merkelig sak»

Tidligere etterretningstopper i USA sier at denne skjødes­løse atferden tyder på at Whelan neppe var kvalifisert til å være spion for USA.

– Som med all russisk propaganda, er 90 prosent av historien sann, og resten løgner, sier Dan Hoffman, CIAs tidligere byråsjef i Moskva, til Washington Post.

Saken kan bli en durabelig diplomatisk spagetti, ettersom det viser seg at den pågrepne har hele fire statsborgerskap – amerikansk, kanadisk, britisk og irsk.

I magasinet Slate skriver Joshua Keating at det er mulig Whelan drev med ting som «ikke var helt lovlige» på sine turer til Russland, og at han muligens «framstilte seg selv som en slags etterretningsressurs».

Uansett, mener Keating, vil Russland ganske sikkert forsøke å «dra maksimal politisk nytte av denne svært merkelige saken».

yohans@klassekampen.no

Lørdag 19. januar 2019
UENIGE: Brexit-tilhengere i Nord-Irland hevder frykten for hard grense på den irske øya er overdrevet. Virkelighetsfjernt, mener Sinn Féin.
Fredag 18. januar 2019
KLINSJ: Labour-aktivist Mike Buckley mener ny folkeavstemning er eneste vei ut av dagens brexit-floke. Noe slikt vil være et historisk svik, hevder historiker og brexit-tilhenger Sheila Lowley.
Torsdag 17. januar 2019
UT: Daniel Hannan har jobbet for brexit i 20 år. Han tror fremdeles Storbritannia er på vei ut av EU, men innrømmer at nå kan alt skje.
Onsdag 16. januar 2019
BISMAK: Socialdemokraterna fører en selvutslettende strategi, mener rådgiveren til «Sveriges Gerhardsen». – Regjeringsavtalen smaker ikke godt, vedgår kommunalråden i «Sossarnas» bastion.
Tirsdag 15. januar 2019
KAOS: Vänsterpartiet kan slippe til Stefan Löfven som statsminister, selv om han må føre høyrepolitikk i regjering. – Det finnes ikke noe bedre alternativ, sier Ali Esbati.
Mandag 14. januar 2019
UNDER PRESS: Syriske flyktninger i Libanon stål­setter seg for mer uvær etter at stormen Norma forrige uke drev ­mange av dem på ny flukt.
Lørdag 12. januar 2019
AVTALE: Socialdemokraterna er villige til å svekke stillingsvernet, liberalisere husleieloven og gjeninnføre familiegjenforening. Alt for å beholde regjeringsmakten.
Fredag 11. januar 2019
MØRKLAGT: Det er ikke sikkert vi noen gang får vite hvem som egentlig fikk flest stemmer i presidentvalget. Det sier Kongo-forsker Morten Bøås.
Torsdag 10. januar 2019
HARDT: Frankrikes regjering sier den nå vil møte De gule vestene med «ultrahardhet» og kritiseres for å ikke ta tak i politivold.
Onsdag 9. januar 2019
MUR: USA straffer land i Mellom-Amerika for migrasjon ved å kutte bistand og å true med sanksjoner.