Mandag 7. januar 2019
HÆLSPENT: Gardister paraderer på Den røde plass i Moskva. Forholdet mellom Russland og USA har blitt ekstra anstrengt etter arrestasjonen av amerikaneren Paul Whelan. 8FOTO: MLADEN ANTONOV, AFP/NTB SCANPIX
• Spionanklaget amerikaner kan bli byttet mot fengslet russer i USA
Putin høyner i spionspill
FENGSLET: Paul Whelan ble pågrepet i Moskva i romjula. FOTO: PRIVAT, AP/NTB SCANPIX
BERYKTET: Lefortovo-fengselet, der både Paul Whelan og norske Frode Berg sitter fengslet. FOTO: ALEXEY SAZONOV, AFP/NTB SCANPIX
Maria Butina
HODEBRY: Russlands pågripelse av en amerikansk sikkerhetsekspert med brokete historie skaper trøbbel for USA.

RUSSLAND

Da amerikaneren Paul Whelan (48) ble arrestert i Moskva i romjula og anklaget for spionasje, kom spekulasjonene raskt: Ville russerne bruke Whelan i en mulig fange­utveksling for å få hentet hjem en av sine egne?

Arrestasjonen av Whelan skjedde bare to uker etter at russiske Maria Butina (30) sa seg skyldig i å ha forsøkt å infiltrere våpenlobbyen National Rifle Association (NRA) i USA.

Butinas mål var ifølge statsadvokat Erik Kennerson å etablere uoffisielle kommunikasjonslinjer til folk med innflytelse over amerikansk politikk, til fordel for russiske myndigheter.

I Russland kalles retts­saken en farse, mens Butina hylles som en helt. Det har vært ventet at russiske myndigheter vil gjøre mye for å få henne tilbake til hjemlandet.

Fakta

Paul Whelan:

• Født 1970 i Ottawa, Canada.

• Tidligere politi og marine­infanterist.

• Ble tatt for forsøk på tyveri og svindel under tjenesten i Irak.

• Har arbeidet som sikkerhetsansvarlig i private selskaper etter at han ble kastet ut av militæret.

• Reiste hyppig til Russland, der han 28. desember ble arrestert i Moskva og siktet for spionasje.

Samme fengsel som Berg

I går lot viseutenriksminister Sergej Rjabkov til å tone ned forventningene om en mulig utveksling. Rjabkov sa da til det statlige nyhetsbyrået RIA-Novosti at det var «umulig og feil» å vurdere noe slikt ennå, ettersom Whelan, ifølge Rjabkov, ennå ikke er formelt siktet.

Flere russiske medier har imidlertid rapportert at Whelan allerede er siktet for spionasje og at han risikerer opp mot 20 års fengsel. Han sitter nå i Lefortovo-fengselet i Moskva, der også den spionsiktede nordmannen Frode Berg sitter.

Familien til Whelan har avvist påstandene og sier den tidligere marineinfanteristen var i Moskva for å delta i bryllupet til en venn.

Dagen etter pågripelsen ble russiske Dmitrij Makarenko (72) arrestert på øya Saipan, som er underlagt USAs samvelde, og siktet for forsøk på ulovlig eksport av forsvarsmateriell og hvitvasking.

Motstridende historier

Russiske myndigheter hevder at Whelan gjennom flere år dyrket kontakt med hemmelige russiske kilder. Han ble arrestert på rommet sitt på Hotel Metropol, angivelig etter å ha mottatt en minnepinne med en liste over folk som jobber for et av Russlands hemmelige tjenester.

Whelan var ansatt som sikkerhets­ansvarlig i bildelselskapet BorgWarner da han ble pågrepet. Selskapet har en avdeling i Moskva, men avviser at Whelan var på jobbreise i byen.

Whelan skal ifølge Washington Post ha fortalt venner og familie at han hadde arbeidet tett med FBI-agenter og amerikansk ambassadepersonell.

Whelan har tidligere hevdet å ha jobbet som visesheriff og politibetjent, noe som har vist seg å være en overdrivelse. Han var deltidsansatt i politiet på 1990-tallet og arbeidet blant annet som parkeringsvakt.

Under tjenesten i Irak, der Whelan hadde administrative oppgaver, ble han tatt for å forsøke stjele 10.000 dollar og for svindel gjennom misbruk av en annen manns personnummer. Han ble dømt for dette i 2008.

Venner og tidligere kolleger forteller også at Whelan lenge hadde vist stor interesse for Russland og russisk kultur. Han var også aktiv på VKontakte, et russisk nettsamfunn som ligner på Facebook, der han ifølge New York Times hadde kontakt med folk med forbindelser til akademier drevet av den russiske marinen, forsvarsdepartementet eller luftfartsmyndighetene.

Whelan drev også en nett­side der han delte inntrykk og bilder fra sine turer i Russland, inkludert bilder av russiske venner som på det tidspunktet var aktive i det russiske militæret.

«Merkelig sak»

Tidligere etterretningstopper i USA sier at denne skjødes­løse atferden tyder på at Whelan neppe var kvalifisert til å være spion for USA.

– Som med all russisk propaganda, er 90 prosent av historien sann, og resten løgner, sier Dan Hoffman, CIAs tidligere byråsjef i Moskva, til Washington Post.

Saken kan bli en durabelig diplomatisk spagetti, ettersom det viser seg at den pågrepne har hele fire statsborgerskap – amerikansk, kanadisk, britisk og irsk.

I magasinet Slate skriver Joshua Keating at det er mulig Whelan drev med ting som «ikke var helt lovlige» på sine turer til Russland, og at han muligens «framstilte seg selv som en slags etterretningsressurs».

Uansett, mener Keating, vil Russland ganske sikkert forsøke å «dra maksimal politisk nytte av denne svært merkelige saken».

yohans@klassekampen.no

Lørdag 7. desember 2019
INFERNO: Fossilindustrien setter verden i brann. Grønne, statlige gigantprosjekter er løsningen på klimakatastrofen, sier USA-aktivister.
Fredag 6. desember 2019
MISTILLIT: De fleste franskmenn vil ha pensjonsreform, bare ikke presidentens. Nå kan det bli en langvarig dragkamp mellom regjeringen og demonstranter.
Torsdag 5. desember 2019
ADVARER: En ny lov som er ment å bekjempe jødehat, kan kvele debatter om Israels framferd i Palestina, mener forsker.
Onsdag 4. desember 2019
I KLINSJ: Brasils klimaaktivister har blitt presset ut av landets delegasjon til klimatoppmøtet i Madrid. Men det stopper dem ikke fra å kjempe for Parisavtalen.
Tirsdag 3. desember 2019
ANSVAR: Klima­kvoter og klima­bistand. Miljø­bevegelsen frykter at rike land på nytt vil lure seg unna ansvaret for klimakrisa under toppmøtet i Madrid.
Mandag 2. desember 2019
SEIER: Venstrefløyen i SPD vant overraskende helgas ledervalg i partiet. Det kan bety en tidlig slutt på Angela Merkels regjeringstid.
Lørdag 30. november 2019
STEMPLES: Jeremy Corbyns kritikere mener han har normalisert jødehat i Labour. Corbyns tilhengere sier det hele er en svertekampanje.
Fredag 29. november 2019
SPILLET: Libanons politiske elite er presset, men synet på protestene er delt. – De skremmer vettet av eliten, sier libanesisk eks-politiker.
Torsdag 28. november 2019
HANDEL: Lekkede dokumenter skal vise at regjeringen i Storbritannia forhandler om helsetjenester og medisiner med USA, som del av en ny frihandels­avtale.
Onsdag 27. november 2019
UTRYGT: Bolivias politikere har blitt enige om å arrangere nye valg uten Evo Morales. Samtidig fortsetter den politiske forfølgelsen av partifellene hans.