Klassekampen.no
Onsdag 29. november 2017
Saudisk sjarmoffensiv betaler seg.
Sjeik it off

Thomas Friedman har ofte slitt med timingen. Altså, ikke på den måten at den Pulitzer-vinnende journalisten og forfatterens bøker ikke har blitt bestselgere, for det har de.

Men det hender han går litt hardt ut. Som for eksempel da han i 1999 lanserte teorien om at ingen land som hadde blitt velsignet med McDonald’s hadde gått til krig mot hverandre. Samme år bombet Nato Jugoslavia, og India og Pakistan utkjempet en krig om Kashmir. Ufattelig nok, ettersom de involverte landene hadde McDonald’s alle sammen.

Nå har Friedman vært i Saudi-Arabia og møtt landets mektige kronprins Mohammed bin Salman (32), også kjent som MBS. Friedmans intervju ble publisert i New York Times forrige, og foruten noen små forbehold er teksten en nokså skamløs hyllest av mannen som ventes å bli Saudi-Arabias neste konge. Overskriften er «Saudi Arabia’s Arab Spring, at Last». Men Friedman kunne like godt lånt fra en av Taylor Swifts hits og kalt teksten «Sheikh it Off: Crown Prince and the Revolution».

Kronprinsen har sikret posisjonen som det ultrakonservative kongedømmets etterlengtede reformator. Han er også hjernen bak Saudi-Arabias mange utenrikspolitiske offensiver de siste årene, inkludert krigen i Jemen. Friedman sjonglerte ministre, lammeretter og en kronprins som var så energisk at den erfarne journalisten måtte kaste inn håndkleet etter fire timer. I intervjuet avfeier MBS at massearrestasjonene nylig dreier seg om å samle makt, kaller Donald Trump «rett mann til rett tid» og omtaler Irans ayatolla Ali Khamenei som «den nye Hitler».

Igjen så var timingen kanskje ikke ideell. Få dager etter Friedmans intervju, der den humanitære situasjonen i Jemen bare nevnes i forbifarten, kom FN med nok en appell: 11 millioner barn i Jemen trenger akutt humanitær hjelp. Det dør et barn i landet hvert tiende minutt av sykdommer som kunne vært forhindret. Millioner av jemenitter risikerer å dø som følge av den saudisk-ledede blokaden av landet. Kolera har krevd 2000 liv siden mars 2015, da «Midtøstens rikeste land begynte å bombe Midtøstens fattigste land», som Al Jazeeras Mehdi Hassan bemerket nylig.

Friedman understreker at kronprinsen ikke er feilfri, men har latt seg overbevise om at han leder «den mest betydningsfulle reformprosessen» i Midtøsten i dag. Og det er liten tvil om at det pågår et omfattende skifte i landet. I september kom et kongelig dekret om at kvinner skulle begynne å få kjøre bil. Å få kvinner i arbeid er en del av den økonomiske planen til Mohammed bin Salman. Friedman beskriver også en viss kulturell liberalisering. Med en befolkning der 65 prosent er under 30 år, har kronprinsen innsett at det er i kongefamiliens egeninteresse å ikke la alt fortsette som før.

Samtidig er det åpenbart at Saudi-Arabia, parallelt med de innenrikspolitiske endringene, driver en velsmurt kampanje internasjonalt for å sikre sitt lederskap i regionen og isolere sin hovedfiende Iran, samt lille, men plagsomme Qatar. Ifølge Ryan Grim i nettmagasinet The Intercept har Saudi-Arabia og De forente arabiske emirater, som støtter Mohammed bin Salman, gått inn for å «pumpe millioner inn i Washingtons politiske økosystem» for å dyrke troen på reform. PR-byrået Harbour Group er hyret inn, og profilerte kommentatorer kontaktes for å sikre positiv omtale.

Apropos timing. Samme dag som Friedmans intervju kom, fordømte Human Rights Watch Saudi-Arabias nye antiterrorlov, som ifølge organisasjonen stempler all kritikk av kronprinsen som en terrorhandling.

Men, igjen, ikke la det ødelegge Friedmans saudiarabiske vår.

yohans@klassekampen.no

Artikkelen er oppdatert: 29. desember 2017 kl. 10.32